Kasinot El Salvador

I september 2021 meddelade El Salvadors president Nayib Bukele att landet med omedelbar verkan skulle ha två officiella valutor, USA-dollar och Bitcoin. El Salvadors beslut att som första land i världen införa bitcoin som officiell valuta fick hård kritik från högerekonomer och från Internationella Valutafonden, men även vänsterekonomer är kritiska till experimentet. César Villalona står den salvadoranska vänstern nära och är en av kritikerna införandet av kryptovalutan Bitcoin. Francisco Contreras träffade Villalona när han var på Stockholmsbesök.

De som vinner på införandet av Bitcoin i El Salvador är spekulanter, konstaterar ekonomen César Villalona. Han är en av landets ledande röster i ekonomiska frågor och sitter i ledningen för inflytelserika ekonomförbundet COLPROCE.
– Var tjugonde sekund förändras priset på Bitcoin och en liten grupp spekulanter i El Salvador ägnar sig åt att köpa och sälja Bitcoin. Det är som ett kasino. Men att spekulera kan bara de med mycket pengar göra. Det kan inte det salvadoranska folket. Vi pratar om en procent av befolkningen som har resurser, bemedlade människor, som kan lägga pengar på detta, säger Villalona.
Han är på besök i Stockholm för att prata om hur El Salvador med sex miljoner invånare är första landet i världen att införa en kryptovaluta som officiellt betalmedel.
Det var i september i år som presidenten Nayib Bukele meddelade att landet nu ska ha två officiella valutor, dollarn och Bitcoin. Bukele som är en trogen anhängare av Bitcoin menar att det här är den ”riktiga revolutionen” och att de fysiska valutorna, som dollarn, kommer att försvinna för gott. USA, IMF och ledande ekonomer på högersidan kritiserade utspelet. Den latinamerikanska vänstern som sympatiserar med idén om att konkurrera ut dollarn från kontinenten har haft en viss ambivalens.

Men för ekonomen Villalona finns inga tveksamheter efter fyra månader med experimentet. Bitcoin i El Salvador är inte för de fattiga i landet. Vinnarna är spekulanter, affärsmän som satt upp uttagsautomater och de som sysslar med pengatvätt.
– Grävande journalister säger att de som satt upp de digitala uttagsautomaterna har kopplingar till presidentens familj. Men även om de inte är det, så är det kapitalstarka affärsmän som investerat i hanteringen av Bitcointransaktioner. Förutom spekulanter är de stora vinnarna de som tvättar pengar, som hanterar enorma summor från olaglig verksamhet som försäljning av droger och vapen, organ- och människohandel, kidnappning, utpressning, skatteflykt. De köper Bitcoin i El Salvador utan behöva gå via en bank eller att någon central institution har insyn i transaktionerna. Sedan kan de omvandla Bitcoin till lagliga dollar igen.
I de digitala bankomaterna kan man växla Bitcoin till dollar och ta ut kontanter. Alla som öppnar en kryptoplånbok, en app som kallas Chivo, får 30 dollar i Bitcoin direkt till sitt Chivo från regeringen. Redan har tre miljoner aktiverat sin krypto­plånbok.
– Presidenten menar att det finns tre miljoner användare. Staten överförde Bitcoin till dem. De flesta skyndade sig att spendera dem, antigen genom att köpa konsumtionsvaror eller att växla till dollar. Vanligt folk med exempelvis en pension på 100 dollar kan inte spekulera i Bitcoin. De kunde inte vänta på att Bitcoin skulle stiga eller falla.

Många befarade att Bitcoin skulle gå ner i kurs. Ett tag minskade till och med innehavet från 30 till 28 dollar. Men där slutar deras engagemang i Bitcoin. Även om de innehar ett Chivo-konto är de inte längre riktiga användare. Det finns inte heller än så länge någon plan på att öppna upp för Bitcoins användning i ekonomin. Det finns inga löner eller pensioner i Bitcoin. Det är inte heller ett fungerande betalningsmedel. Priserna för konsumtionsvaror och tjänster sätts i dollar och det går inte heller att använda Bitcoin i sparkonto. Cesar Villalona menar därför att Bitcoins användning är begränsad och kommer inte att påverka landets ekonomi i stor utsträckning. Bitcoin motsvarar ungefär fyra procent av cirkulationsmedlen i El Salvador. Folk kommer att hålla fast vid den säkraste valutan som är dollarn.
– I El Salvador finns det 440 000 bönder som producerar majs och bönor och de varken köper eller säljer i Bitcoin. De 840 000 människor som säljer på gatan eller den miljon som driver eller är anställda i småföretag använder inte heller Bitcoin. 180 000 pensionärer, de 77 000 krigs­veteraner och 20 000 krigsskadade får pension i dollar. Både de 200 000 offentligt anställda och de uppemot 1 350 000 tjänstemän i näringslivet får lön i dollar.

Pengarna till Bitcoinexperimentet kommer från ett lån på 500 miljoner dollar som staten tog från Centralamerikanska banken för ekonomisk integration (BCIE) och som från början var avsedda som stöd till små och mellanstora företag. 150 miljoner dollar går till utdelningen av de 30 dollarna per salvadoran och 53 miljoner kostar projektet och infrastrukturen. Bland annat går 23 miljoner till de så kallade ”Criptofriendly” med de digitala bankomaterna. I november lanserade Bukele en plan på ett Bitcoin City som ska byggas vid vulkanen Conchagua och som ska förse Bitcoinmining med energi. Cityn ska fungera som en speciell ekonomisk zon där varken skatt eller egendom kommer tillåtas. Detta ska enligt Bukele finansieras med en speciell statlig obligation, Bono Volcan. Här ser Villalona stora risker för statens ekonomi.
– Regeringen köpte Bitcoin för 90 miljoner dollar genom en statlig bank, Bandesal, med lånade pengar. Indirekt spenderas offentliga pengar med detta experiment. Det måste i slutändan betalas med de skatter som befolkningen betalar. Även spekulationen är ett risktagande. Statens inkomster kan både minska och öka, det är ett slags lotteri som kan påverka offentliga investeringar. Sparandet kan påverkas om besparingar används till att spekulera med Bitcoin. Om regeringen bestämmer sig för att öppna upp ekonomin för Bitcoins användande kan kryptovalutans stora fluktuationer påverka både skatteintäkter, besparingarna och inflationen. Så även handeln. El Salvador importerar för 12 miljarder dollar och exporterar för 7 miljarder. Spekulationen med Bitcoin skulle destabilisera utrikeshandeln.

USA tillsammans med IMF är en av de mest kritiska rösterna mot Bukeles Bitcoinprojekt. Men Villalona menar att USA i praktiken inte motsätter sig eller påverkas särskilt mycket av Bukeles planer:
– El Salvador kommer inte att minska sitt beroende till USA med Bitcoin. Över 50 procent av landets utrikeshandel sker med USA. 90 procent av remitteringarna och det mesta av de utländska investeringarna kommer från USA. Bitcoin kan inte påverka detta. Det skulle krävas att El Salvador omdirigerar sin utrikeshandel till andra länder. Men landets produktiva struktur är idag inriktad på export till USA och den salvadoranska marknaden har ingen betydelse i USA. Men Bukele har stöd från USA som i huvudsak vill att han ska rätta sig in i de institutionella ramarna. Risken är annars att han sliter ut sig. Och så länge USA i Bukele ser en allierad måste militärerna och delar av oligarkin stödja honom.

Det finns en allmän kritik mot hur implementering av Bitcoin fortgått. Sedan kryptovalutan infördes i september har stora gatuprotester genomförts i landet. Regeringen slutade marknadsföra Chivo på radio, TV och sociala medier och logotypen på Chivo-bussar och skåpbilar tejpades över. Röster höjs även mot korruption och vad som anses vara ett allt mer auktoritärt styre av landet där Bukele inskränkt rättsväsendets oberoende. Villalona menar att Bukele är på väg mot extremhögern.
– Bukeles högerprojekt har två syften. För det första att likvidera folkrörelserna och vänstern, FMLN, fackföreningarna, de folkliga organisationerna. Han attackerar och förtalar FMLN och angriper folkrörelserna konstant. Han reagerar mot de återkommande protesterna och antar dekret som försöker begränsa mötesfriheten så För det andra vill han samla ihop en förmögenhet som gör det möjligt för honom och hans familj med sina 12 bolag att etablera sig som en del av oligarkin. Detta görs genom privatiseringar, skattelättnader, genom att lägga beslag på statliga bud och inköp, genom korruption och associering med utländskt kapital.
Den traditionella oligarkin är delad, en del ger Bukele sitt politiska stöd medan andra är rädda för att konkurreras ut när Bukeles bolag expanderar. Ekonomen Villalona menar att Bukele har ett betydande stöd bland befolkningen och att hans regering fått kontroll över rättsväsendet. Dock har motståndet ökat på folkrörelsenivån.
I januari bildades Bloque de Resistencia y Rebeldía Popular som samlar facket, feminister, bönder, studenter, krigsveteraner och människorättsorganisationer. Stora demonstrationer genomfördes i september och oktober. Även om rörelsen domineras av vänstern har också högergrupper vaknat till liv i sin kritik mot Bukele. Vänstern är dock svag på partinivå.
Villalona menar att landet saknar en tydlig politisk opposition mot regeringen. Vänstern gör inte allt som krävs för att bekämpa Bukele politiskt. Än så länge är det folkrörelserna som står för kampen.
– Jag tror inte folket kommer att tillåta att det upprättas en diktatur. Det finns ett starkt motstånd redan. De marscherar och de kämpar. Folkrörelserna har återaktiverats och både vänstern och folkrörelserna har erfarenhet av tidigare kamper. De kommer sätta stopp för Bukele.

Francisco Contreras

Bakgrundsfoto: Greg Montani/Pixabay
El Salvadors president Nayib Bukele startade bitcoincasino för sitt folk. Bilden är ett montage.